Uso de must y can´t

Cambia los planes de este día, porque hoy te conviertes en detective. Una vez que tengas la lupa en la mano, el sombrero de cazador en la cabeza, la pipa en la boca y el sartorial abrigo Ulster cubriendo tu cuerpo, tan solo te faltará conocer el uso de must y can’t en inglés para hablar como Sherlock Holmes.

En efecto, ambos verbos modales han formado una asociación donde cambiar el modo de uso habitual por otro más entretenido. Por este motivo, ya no serán ni obligaciones ni posibilidades reales o autorizaciones lo que digan, sino deducciones.

Esto convierte a esta lección en un anexo a las de Uso de must en inglés, Uso del verbo modal can y Can y Could en inglés. Pero, también, en complemento de otras dos. Me refiero a Uso del verbo modal Can en pasado y Could y Could have done. Así que, si te aprendes esta antes de ver las dos últimas mencionadas, no te costará nada entenderlas.

Uso de must y can’t

En primer lugar, must y can son los únicos verbos modales cuyo significado es completo. Es decir, que indican que la obligación o posibilidad/autorización se cumple al 100%.

Debido a esta característica, el significado positivo de uno, y negativo del otro, coinciden cuando los empleas para deducir algo. Por lo tanto, este uso de must y can’t ha derivado en un nuevo modo expresivo, lo que explica el por qué de esta lección.

Dicho esto, el uso de must y can’t no plantea ningún problema en presente, puesto que sigue las reglas que ya conoces de estos verbos modales. En cambio, el pasado diferencia este matiz de significado con una estructura distinta a la habitual de ambos auxiliares, pero que, sin embargo, coincide con la de los otros verbos modales. Lo puedes comprobar en Uso de May y Might o en Uso de SHOULD/SHOULDN’T.

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Deducciones afirmativas

Venga, comencemos con las deducciones afirmativas, que se expresan con MUST y se construyen como las frases de obligación de este verbo auxiliar, aunque su traducción pasa de ser DEBER a DEBER DE.

En consecuencia, ya no indican imperativos de acción, sino deducciones lógicas con un altísimo porcentaje de seguridad. De hecho, dices lo mismo que una frase afirmativa (es María), pero dejando un pequeño resquicio al error o al suspense (debe de ser María), que siempre suena mejor y menos categórico.

Por otro lado, si no tienes tanta seguridad en tu deducción, puedes recurrir a CAN. No obstante, la forma afirmativa de este modal indica ahora una posibilidad real, así que ya no emites una deducción, sino una opción factible.

Frases de ejemplo

Mary said she’d phone me today so it must be her on the phone.

María me dijo que me llamaría, así que debe de ser ella quien está llamando por teléfono.

This product must have a lot of vitamins because you can only buy it in health stores.

Este producto debe de tener muchas vitaminas, porque solo lo puedes comprar en tiendas de salud.

All shops are closed so it must be a public holiday.

Todas las tiendas están cerradas, así que debe de ser festivo.

Deducciones negativas

Si MUST se emplea para deducir algo que tiene toda la pinta de ser real, CAN’T expresa la imposibilidad de que lo que te diga sea factible. Es decir, descarto por completo esa posibilidad.

Por lo tanto, emito una deducción negativa, ya que muestro con plena seguridad que mi frase es cierta. Tal vez creas que no sirven para nada, porque realmente no das con la solución adecuada. Sin embargo, te permite eliminar «sospechosos habituales» hasta dar con la explicación adecuada.

Vamos a suponer que alguien llama a tu puerta a mediodía, pero no sabes quién puede ser. El procedimiento deductivo que realizarás será como el que te aparece a continuación:

Frases de ejemplo

It can’t be Mary, because she’s at work.

No puede ser María, porque está en el trabajo.

Sarah is ill, so it can’t be her either.

Sara está mala, así que tampoco puede ser ella.

John said he’d pop by, but it can’t be him since he said he’ll come in the evening.

Juan dijo que se pasaría, pero no puede ser él, ya que dijo que vendría por la noche.

Therefore, it must be Carl, because he asked me yesterday if I would be at home this week.

Por lo tanto, debe de ser Carlos, porque me preguntó ayer si yo estaría en casa esta semana.

uso de must y can't

Uso de must y can’t en pasado

El uso de must y can’t en pasado se aplica cuando quieres averiguar la causa por la que ha sucedido algo. Es decir, deduces de un resultado el origen de su autoría. O, si utilizas, CAN’T, entonces descartas a «los sospechosos».

Las deducciones afirmativas, como verás en seguida, no revisten dificultad alguna en su empleo. Sin embargo, las negativas admiten dos posibilidades que, aunque parecidas, su semántica implica dos cosas distintas.

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Deducciones afirmativas pasadas

El pasado de MUST, cuando lo empleas para realizar deducciones, mantiene el modal en su forma habitual, pero el verbo que lo acompañe irá en PRESENTE PERFECTO. Es decir, que su estructura será:

  • MUST + HAVE + PARTICIPIO

De la misma manera, esta misma estructura se emplea tanto para las frases en pasado como en presente perfecto, ya que ambas afectan a acciones terminadas.

Frases de ejemplo

Mary wasn’t at home yesterday so she must have gone out.

María no estaba en casa ayer, así que debió de haber salido.

Sarah must have left a message if she phoned you.

Sara ha tenido que haberte dejado un mensaje si te ha llamado.

It must have started raining when Helen arrived because her clothes were wet.

Debía de haber empezado a llover cuando llegó Elena, porque su ropa estaba mojada.

Deducciones negativas en pasado

En cambio, las deducciones negativas se construyen también con el verbo principal en presente perfecto, pero el modal puede ser CAN’T o COULDN’T, sin que esto altere, en principio, el significado de la frase.

  • CAN’T/COULDN’T + HAVE + PARTICIPIO

No obstante, existe un matiz que diferencia el significado de cada verbo modal, aunque los puedas intercambiar sin problemas en cualquier frase.

Verás, en realidad, CAN’T es la única forma con la que expresar, de manera rotunda y categórica, que descartas por completo la posibilidad de que esa acción haya sucedido. En otras palabras, dices que es IMPOSIBLE.

COULDN’T, como también es el pasado de CAN’T, suele reemplazarlo para darle mayor sensación de pasado, no sé si me explico. Por lo tanto, eres libre de escoger cuál de los dos emplear.

Pero, en realidad, COULDN’T posee un matiz más de negación que de descarte, a diferencia de CAN’T, que solo confirma algo seguro. Es decir, que COULDN’T HAVE DONE significa que te niegas a creer que alguien haya hecho algo mientras que CAN’T HAVE DONE asegura que no puede haberlo hecho.

Frases de ejemplo

Mary can’t have met Sarah last night because the latter has been away since last week.

Es imposible que María quedase con Sara anoche, porque la segunda lleva desde la semana pasada fuera.

Oh, please, Helen couldn’t have behaved that way. She’s as calm as a clam.

Por favor, Elena no se ha podido haber comportado de esa manera. Ella es tranquila como agua de un pozo.

Ejercicio uso de must y can’t

Rellena los huecos con must o can’t en las frases que aparecen a continuación:

  1. The food in that restaurant ____ be good. A lot people eat there.
  2. The food in the restaurant ____ be good. I can only see a few people eating there. 
  3. You ____ have the key. I’m really sure I gave it to you.
  4. They ____ be very excited with their holiday. They’re looking forward to it.
  5. You ____ be very proud of your daughter for passing the university exams. 
  6. Ben and Ella always go on a trip, so they _____ be short of money.
  7. You got here in a minute. You ____ have walked very fast. 
  8. I lost one of my phones. I ____ have left it in the restaurant.
  9. We just ate dinner. You ___ be hungry. 
  10. Ted is absent today. He ____ be sick.
  11. Ted looked so healthy yesterday. He ____ be sick today. 
  12. There’s a woman standing at the gate. That ____ be my mother. She is in the U.S. 
  13. Lily knows a lot of movies. She ____ have watched movies often.
  14. My bike was just outside last night, and it’s not there anymore. Somebody ____ have stolen it.
  15. Amy was used to luxury because she grew up in abundance. Losing everything her family has _____ be that easy for her. 

Solución: 1 must, 2 can’t, 3 must, 4 must, 5 must, 6 can’t, 7 must, 8 must, 9 can’t, 10 must, 11 can’t, 12 can’t, 13 must, 14 must, 15 can’t

Ejercicio Uso de must y can’t en pasado

Con las palabras que aparecen entre paréntesis, piensa como un detective para deducir o descartar una respuesta en cada una de las situaciones que te proponemos a continuación:

  1. Someone knocked on the door, but Mary didn’t hear it.
    (Mary / asleep) ______________________________.
  2. The bag you gave has a good quality.
    (It / expensive) ______________________________.
  3. I don’t have my wallet.
    (I / leave / it in the office last night) ______________________________.
  4. Bella always did the opposite of what I asked her to do.
    (She / understand / what I said) ______________________________.
  5. When I got home, the door was unlocked.
    (I / forgot / to lock it) ______________________________.
  6. I woke up in the middle of the night because of the noise from my neighbor.
    (They / have a party) ______________________________.
  7. The light was green, but the car didn’t move.
    (The driver / not see / the green light) ______________________________.
  8. I haven’t seen my next-door neighbor for a month.
    (He/ move / to another apartment) ______________________________.

Solución: 1 Mary must have been asleep, 2 It must have been expensive, 3 I must have left it in the office last night, 4 She can’t have understood what I said, 5 I must have forgotten to lock it, 6 They must have had a party, 7 The driver can’t have seen the green light, 8 He must have moved to another apartment

Ejercicio Speaking Uso de must y can’t

  1. What must be the reason the unemployment rate in your country has increased?
  2. Where can’t your best friend have been yesterday?
  3. Think of five people you know and deduce what they must be doing right now.
  4. You see some students leaving school and some are celebrating something whereas the rest look sad. What must have happened?
  5. Someone tells you things about a friend that you don’t believe, because your friend never behaves as such. How would you refute those accusations?

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